WESS & THE AIREDALES De Winston-Salem a Cantagiro

 

Considerado como uno de los padres del soul italiano, Wesley “Wess” Johnson llegaría a Italia principio de los años sesenta como cantante, arreglista y bajista de los Airedales, junto a su hermano Marv Johnson, Henry Hooks, James Sampson, Jessie King y  Doug Fowlkes, autor este último de la mayoría de las canciones. Nada más aterrizar se enrolan como banda de Rocky Stasera mi butto Roberts, otro pionero, y se dedican a expender vigorosas versiones de los éxitos soul del momento (Can i get a witness, Heat wave, Don’t play that song, Hey Joe, etecé).

 Pronto alcanzan un cierto status, pero ante la pretensión del intérprete de Sono tremendo de relegarlos al papel de mero grupo de acompañamiento en 1967 se rebelan y deciden emprender camino en solitario con Wess como cantante. Son ya una máquina de Funk Soul de primer nivel (Airedales popcorn, Funky Nassau, I’ll never turn back to you, Crazy, Heartbreaker…) pero no se quedan sólo ahí. Atisban pronto las ventajas del nuevo habitat y Wess decide ejercitar la misma jugada que Rocky Roberts intentó, pasando a ser el líder y dando un giro a su carrera. El repertorio, pese a mantener todo aquello que son, muta hacia la canción pop con ribetes soul. En sus discos conviven del mismo modo covers de John/Taupin (Your song) que rugosos ryhthm & blues de autoría propia, bien ornados de una cierta tematica hippie (There’s gonna be a revolution) bien como sentidos homenajes a los clásicos (I’ll never turn back to you, con una intro que fusila el Soul finger)

Wess comienza su carrera en solitario versionando a Procol Harum (Senza luce). Al año siguiente, en 1968, el éxito le llega con una canción llamada Il miei giorno felice y ya en 1969 pasa a formar parte de la escuadra Cantagiro (un elenco de artistas que tomando como excusa al Giro de Italia, conformaba una caravana de artistas que que giraba con este recorriendo todo el país) a rebufo de la inolvidable Te ho inventata io. A esas alturas Wess ya es alguien en el negocio y comienza a grabar canciones firmadas por lo mas selecto de los compositores italianos (Mogol, Tenco, Reverbieri…). Sus discos se convierten en una mezcla de números pop y funk. Igual reconstruye  El arca de Noe de Sergio Endrigo que se marca una formidable versión en italiano de números poco conocidos -aunque formidables- como, por ejemplo, Non e suceso miente, canción de Wayne/Carson/Thompson que no es otra que la majestuosa Sandman que harían los Box Tops

A partir de 1972 forma dúo de gran éxito con la rubia Dori Ghezzi. Conocidos como la pareja Café con leche (sobran los comentarios) pronto despuntan con Voglio Stare con te. Era la Ghezzi artista -corista en realidad- del mismo sello que Wess, Durium, y su unión, poco menos que tan casual, sería bastante exitosa. Entran a formar parte del imaginario colectivo italiano de los setenta; Ganan el Festival de San Remo en 1973 con Tu nella vita mía, al año siguiente el Canzonissima con Un corpo e un anima y en 1976 quedan terceros representando a Italia en el festival de Eurovisión con Era. Su aparición es constante en los shows televisivos de la RAI y se convierten en un icono pop hasta finales de la década.

A diferencia de otros (de Rocky Roberts, por ejemplo), la voz de Wess, en cualesquiera de los territorios que recorrió -y fueron bastantes- pese a tener obvios y evidentes referentes soul tenía también un punto melancólico. En absoluto atormentada, la rugosidad de su voz manaba con naturalidad, repleta de un aire y una facilidad melódica de andamiaje evidentemente pop. Diriase que se imbuyó perfectamente en la finezza y el lirismo italiano del mismo modo que huyó del empalago meloso. Proclive a una querencia por modelar el instante más que tendente a lamentar el pasado. Cualidades que hacen que incluso tantos años después resulte tan atractiva. Una delicia a poco que nos sumerjamos en ella.

 Ah, se me olvidaba. La gran mayoría de sus discos se publicaron en nuestro país. En sellos como Vergara o Palobal. El enésimo capítulo del erial al que muchos se refieren. Convendría, me parece, hablar con cierta propiedad.

 

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